6 avril 1917: deux soldats britanniques stationnés dans le nord de la France sont convoqués par lele haut commandement pour effectuer une mission vitale: empêcher l'avance suicide d'un bataillon allié vers les lignes allemandes. L'enquête aérienne confirme que les crocus ont effectué une retraite stratégique pour piéger des milliers de soldats britanniques et les décimer avec des tirs d'artillerie lourde. Les lignes téléphoniques étant coupées, ce sera aux jeunes caporaux Blake (Doyen-Charles Chapman) et Schoefild (George MacKay) remettant en main propre des commandes qui empêcheront le carnage. Cela pourrait ressembler à un macguffin Call of Duty, mais ce sont les premiers mots de nouveau film de Sam Mendes, le célèbre réalisateur d'American Beauty et des deux derniers James Bonds. Après une timide tentative en 2005, le discret Jarhead, Mendes revient s'essayer au cinéma de guerre, passant du golfe Persique aux tranchées françaises au plus fort de la Première Guerre mondiale.

Le résultat est de 1917, ou l'une des expériences cinématographiques les plus sensationnelles de ces dernières années. Chaque aspect de cette reconstruction est traité en détail, chaque scène a un impact sur le spectateur et chaque image a quelque chose à dire. Le style registisco choisi par Mendes rappelle la technique d'Iñárritu vue dans Birdman ou Revenant, c'est-à-dire la simulation d'un plan séquentiel continu pendant toute la durée du film. Mendes va encore plus loin, à tel point que la caméra ne se détache jamais du sol et ne déplace jamais le feu des protagonistes, même dans les scènes où le champ s'étire. La perspective semble presque le POV d'un faux documentaire, mais le dynamisme et la perfection des plans donnent un incroyable sens d'identification au film; comme si nous étions tous dans ces tranchées sales et claustrophobes, entourés de misère et de mort.

La photographie de Roger Deakins (oscarisé pour Blade Runner 2049) est froide et sombre au bon moment, mais il parvient également à trouver de l'espace pour des moments de chaleur et d'humanité: de brèves parenthèses intimes parmi les horreurs indicibles de la guerre.

Le secteur du son est un autre aspect où le film excelle, que ce soit les fusils, les biplans ou les blancs d'artillerie, le bruit de la guerre est assourdissant et omniprésent, il ne donne aucun répit aux soldats ou au spectateur. Tous les officiers qui apparaissent à l'écran sont joués par de superbes acteurs britanniques, de grandes performances de Colin Firth, Mark Strong et Benedict Cumberbatch, pour n'en nommer que quelques-uns. Notamment les protagonistes, qui parviennent à transmettre le sentiment de terreur et pure insignifiance de deux soldats jetés dans l'enfer du front. Certaines scènes maintiennent un niveau de tension qui semble ressembler à un film d'horreur, d'autres le cassent avec des blagues entre des soldats qui se montrent pour ce qu'ils sont: de simples garçons effrayés.

Malheureusement, malgré l'émeute visuelle et sonore, le film a un problème assez flagrant: le scénario est plutôt faible et définitivement superflu. Ce qui revient à une question plus vaste que beaucoup ont saisie: L'Amérique n'a pas encore compris la Première Guerre mondiale. Cela ne diminue pas le travail incroyable accompli pour reconstruire les environnements, les costumes et tout ce qui tourne autour de 1917, mais la nécessité d'insérer une mission héroïque pour les protagonistes laisse presque un mauvais goût dans la bouche. C'est une impulsion compréhensible, à la fois parce que les films ont besoin d'un complot et parce qu'il n'est pas facile de vraiment gérer l'insensé de la guerre des tranchées.

Mais on ne peut s'empêcher de penser à la puissance des images de "Ils ne vieilliront pas", le documentaire restauré de Peter Jackson qui montre des scènes de la vie quotidienne des soldats britanniques. Pas d'héroïsme, seuls des êtres humains qui préparent un thé à cinq heures attendant d'être envoyé pour mourir criblé de coups de feu. Ou même, absurdement, à l'ironie amère du sit-com anglais "Blackadder va de l'avant" avec Rowan Atkinson et Hugh Laurie, pratiquement inconnu en dehors du Royaume-Uni.

Ce qui manque en 1917, c'est la triste réalisation de combien tout cela n'avait aucun sens, de la façon dont tout le conflit était un cycle continu de jeunes fauchés par des mitrailleuses et emportés par l'artillerie, des deux côtés.